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O périplo das tartarugas

Alguns cientistas começam a suspeitar de uma ligação entre as tartarugas e os mamíferos.

Obscura e distante no tempo, a história das tartarugas remonta à época em que os primeiros bichos deixaram os oceanos e adaptaram-se à vida terrestre. Sua origem, por isso, confunde-se com a dos antigos répteis, como os lagartos e dinossauros. No entanto, alguns cientistas começam a suspeitar de uma inesperada ligação entre as tartarugas e os mamíferos – animais muito mais recentes e distintos. Apenas treinados paleontólogos são capazes de distinguir as evidências desse parentesco: são marcas sutis, presentes até hoje nos ossos dos ouvidos das tartarugas. Mas eles são importantes, em primeiro lugar, porque não aparecem nas cobras, largatos e jacarés – e há 200 milhões de anos já não apareciam nos dinossauros.

Daí, conclui-se que, embora muito semelhantes aos répteis, as tartarugas vêm trilhando um caminho próprio desde tempos imemoriais. Por outro lado, as mesmas marcas podem ser encontradas em animais que, milênios mais tarde, dariam origem aos primeiros mamíferos. Nada disso significa que cães, bois e homens sejam parentes das tartarugas: quer dizer que os ancestrais dessas espécies evoluíram de maneira parecida, no passado, esclarecendo a origem das tartarugas.