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O que foi a peste negra? Quantos europeus ela matou?

Corpos voadores podem ter levado a peste à Europa

A partir de relatos bíblicos, acredita-se que a peste negra, que recebeu esse nome por provocar o surgimento de bolhas escuras na pele, já era uma doença mortal no Oriente Médio desde a Antiguidade. Em 1333, virou epidemia na China e, em 1347, chegou à Europa.

Alguns historiadores dizem que o mal, causado pela bactéria Yersinia pestes e transmitido por pulgas de ratos, foi levada ao continente europeu propositadamente. Num assalto ao porto de Gênova, o exército turco teria lançado à terra, com catapultas, cadáveres de gente infectada – uma guerra bacteriológica medieval.

Mas há quem acredite que a doença, também chamada de peste bubônica, desembarcou acidentalmente, com ratos que viajaram naquele mesmo navio da Turquia.

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Seja qual for a verdade, o fato é que a praga, que causa vômitos, febre, dores e delírios, se espalhou depressa. “Em 1351 já tinha varrido o continente”, conta a historiadora Vera Machline, do Programa de História da Ciência da Pontifícia Universidade Católica de São Paulo. Estima-se que, em quatro anos, matou cerca de 25 milhões de habitantes, um terço da população europeia na época.

Até hoje, há casos isolados de peste bubônica pelo mundo, mas, com o antibiótico, a doença quase não mata mais.