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O que é o pepino-do-mar?

Existe um grupo de invertebrados exclusivamente marinhos chamados equinodermes, ao qual pertencem seres superinteressantes como as estrelas-do-mar, os ouriços-do-mar e os lírios-do-mar. Os curiosíssimos pepinos-do-mar pertencem à mesma turma. A maioria deles tem cor preta, marrom ou verde-oliva e mede entre 10 e 30 centímetros, embora algumas espécies tenham apenas 3 centímetros e outras, encontradas nas Filipinas, cheguem a 2 metros de comprimento. São animais lentos que vivem no fundo do mar, na areia ou na lama. Algumas espécies, no entanto, sabem nadar. “O pepino-do-mar é um dos bichos mais inofensivos que existem. Quando atacado, sua primeira reação é procurar abrigo, enterrando-se na areia ou escondendo-se atrás ou debaixo de rochas”, afirma o biólogo Cláudio Gonçalves Tiago, do Centro de Biologia Marinha da USP. Eles comem areia, que pegam com os tentáculos retráteis presentes ao redor da boca – entre dez e 30.

Seu organismo reaproveita a matéria orgânica misturada à areia, como restos de algas, e depois elimina o que sobrou. Na China e em vários outros países do Oriente são considerados uma fina iguaria.